YPF analiza crear una empresa para entrar al promisorio negocio del litio

15 de junio, 2021

YPF analiza crear una empresa para entrar al promisorio negocio del litio

La petrolera YPF analiza empezar a jugar en el mercado del litio. Mejor dicho, analiza cómo hacerlo. Así, se podría abrir el desarrollo del aprovechamiento de ese mineral de alta demanda para el proceso de electrificación global y, en particular, para su industrialización como materia prima de las baterías de los vehículos eléctricos y las energías renovables. Argentina tiene grandes recursos en el norte del país.

El tema fue motivo de análisis en las dos últimas reuniones del directorio de la petrolera y, de definirse avanzar con la conformación de una nueva figura jurídica -que todavía no fue creada-, permitirá incursionar en un segmento que comenzó a ser estudiado durante las gestiones de Miguel Galuccio y Miguel Ángel Gutiérrez.

La iniciativa ahora bajo la conducción del actual titular de la compañía, el santacruceño Pablo González, es parte de “la necesidad de ir preparándose para acomodar la industria a un nuevo tipo de energías, y hacerlo con una visión de futuro“.

González, en la última reunión de directorio, planteó que “se tiene que pensar en diversificar el horizonte de negocios” de la compañía, lo que permitirá, a la vez, “sumar un horizonte de inversiones para los accionistas”.

“También se cuenta con el acompañamiento de las provincias productoras que están a disposición de YPF y creen que con el liderazgo que tiene en diversos rubros, no solamente la producción, es fundamental para llevar adelante nuevas figuras asociativas que diversifiquen el horizonte de negocios”, explicó.

La iniciativa de analizar las posibilidades de incursionar en un nuevo mercado es de interés de los gobernadores de las provincias que cuentan con las mayores reservas de litio del país, entre las que se encuentran Jujuy, Salta y Catamarca.

YPF podría enfocar su misión en el sector extractivo, para lo cual tiene la experiencia necesaria no sólo por la actividad hidrocarburífera que desarrolla hace 99 años sino sobre la base de la división de minería a través de la Compañía de Inversiones Mineras S.A. (Cimsa) que acaba de absorber formalmente hace dos meses.

Pero también se abriría a un proceso de investigación y desarrollo de los procesos variados de industrialización del mineral, lo que incluye la etapa final de producción de baterías de litio para la industria automotriz y de energías renovables, rubros de alto valor agregado para el mineral.

Tal como viene ocurriendo en las grandes petroleras globales, YPF es “la primera empresa de energía integrada del país que ya está pensando en los desafíos que vienen, liderando la transformación energética a través de la utilización de renovables y la investigación sobre otras fuentes como el litio o el hidrógeno”, explicaron fuentes consultadas para esta nota.

La nueva área de trabajo podría seguir así la línea ya trazada por YPF Luz en el campo de la generación eléctrica, tanto en la operación de centrales termoeléctricas como en el desarrollo de las energías renovables, en las cuales cuenta con los proyectos eólicos de Manantiales Behr, Los Teros y Cañadón León.

YPF también encabeza el consorcio de investigación y desarrollo del hidrógeno, iniciativa conocida como H2ar mediante la cual convocó a grandes empresas locales para convertir al país en productor a gran escala de hidrógeno obtenido a partir de energías renovables, un elemento clave en la transformación del sistema energético global.

El interés por el litio está a tono con el objetivo del Gobierno de explotación del mineral y su agregación de valor local de carácter estratégico como ventana de oportunidad de desarrollo de la movilidad sustentable, vinculada a la existencia de las reservas de litio en el país.

El presidente Alberto Fernández anunció el 1º de marzo, en la apertura de sesiones ordinarias del Congreso, el envío de un Proyecto de Ley de Promoción de la Movilidad Sustentable durante el presente año, con la que se promoverá la producción local de vehículos propulsados con fuentes no convencionales.

Ya en noviembre de 2014, bajo la gestión de Galuccio, YPF a través su Y-Tec (YPF Tecnología S.A.) firmó un convenio marco para la creación del Centro de Investigaciones Científicas y Tecnológicas sobre Litio y sus aplicaciones, junto al Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (Conicet), Ia provincia de Jujuy, y la Universidad Nacional de Jujuy (UNJu).

En diciembre de 2016, Y-Tec firmó con la compañía italiana FIB-FAAM y la empresa Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado una carta de intención para avanzar en el estudio de factibilidad de la construcción de la primera planta de celdas de ion-litio de la Argentina, a lo que siguió en 2019 un acuerdo con la provincia de Jujuy para incrementar la cooperación en los desarrollos en torno al mineral.

Ya en la actual gestión de Gobierno, en junio de 2020, el secretario de Minería, Alberto Hensel, admitió el interés en que YPF, en la que el Estado cuenta con el 51% de las acciones, abra una división para desembarcar en el sector minero y asociarse con empresas extranjeras, idea que conversó con el entonces titular Guillermo Nielsen, a través de Cimsa, la firma que la petrolera adquirió en 2013, para proveerse de las arenas silíceas que utiliza para la fractura no convencional.

Argentina, junto a Bolivia y Chile, pertenece al llamado “Triángulo de Litio”, en el cual alrededor del 67% de las reservas probadas y cerca de la mitad de la oferta global se concentran en esa zona para atender a un proceso de reconversión tecnológica.

Así, el mineral es considerado el punto de partida para poner en valor el potencial que tiene el país: la dotación de recursos naturales, las redes de investigación y desarrollo, una industria automotriz con proveedores locales y regionales y una industria química de trayectoria.

Apoyo (y temores) del sector privado

El presidente de la Cámara Argentina de Empresarios Mineros (CAEM), Alberto Carlocchia, consideró “interesante” que YPF explore las oportunidades del litio como hacen otras petroleras a nivel mundial, y dijo que este tipo de iniciativa “se contrapone a las voces que proponen una estatización del litio”. 

Que una empresa como YPF explore las oportunidades del litio puede ser interesante“, dijo Carlocchia ante Télam. 

Sin embargo, advirtió: “En contraposición a esa noticia, que podría ser positiva, han surgido también voces que de confirmarse propondrían una estatización del litio”. 

Carlocchia aludió al proyecto de ley que legisladores nacionales del Frente de Todos (FdT) anticiparon que presentarán para declarar de “interés nacional” a los recursos existentes de litio. La idea del proyecto, que por ahora no es más que una idea, sería declarar el mineral como “recurso estratégico” lo que, con base en el artículo 124 de la Constitución, habilitaría un mayor control de la Nación sobre la exploración y explotación del recurso y mayor injerencia sobre el “triángulo del oro blanco” que forman Jujuy, Salta y Catamarca. Quizás la fantasía sea que ocurra algo similar con Chile y el cobre. 

A las provincias y las empresas no les gustó la idea. “Este tipo de noticias generan incertidumbre y dudas en los inversores y pueden hacer que el país pierda su ventana de oportunidad. Hoy es momento de generar una planificación inteligente que nos ayude a posicionar al país y a maximizar oportunidades”, concluyó Carlocchia.